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DE 1840



Les peintures murales

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Laffillée. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Laffillée. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Dans la première moitié du XIXe siècle, l'intérêt des archéologues pour les peintures murales s'inscrit dans le contexte de la redécouverte de la couleur dans l'architecture, amorcée au siècle précédent avec celle des temples grecs. Au début du XIXe siècle, la suppression de nombreux badigeons met au jour des peintures murales, tant historiées que soulignant l'architecture.
Dès 1831 Vitet écrit : "On ne comprend pas le Moyen Âge ; on se fait l'idée la plus fausse de ces créations d'architecture et de sculptures si dans sa pensée on ne les rêve pas couvertes du haut en bas de couleurs et dorures". Malgré le grand intérêt que porte le Service des monuments historiques à ces découvertes beaucoup de peintures disparaissent rapidement. C'est pourquoi, dès 1840 Mérimée en fait réaliser des copies à échelle réduite pour en garder la trace, comme il l'a fait pour les édifices dont la destruction était programmée.

La grande découverte de Mérimée, l'ancienne église abbatiale de Saint-Savin

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Gérard Seguin. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Gérard Seguin. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Gérard Seguin. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Gérard Seguin. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

C'est en 1836, lors de son voyage dans l'ouest, que Mérimée découvre les peintures de l'église de Saint-Savin. Sous les "infâmes badigeons" il pressent l'importance de cet ensemble datant de l'époque romane. L'édifice est dans un état proche de la ruine et Mérimée demande aussitôt au ministre des crédits pour restaurer la voûte de la nef crevassée en plusieurs endroits. Les premiers travaux, réalisés par l'architecte départemental ont altéré les peintures "Je ne saurais dire combien de bras et de têtes ont disparu dans cette opération". Aussi, en 1841 l'architecte Joly-Leterme est chargé du chantier. À la même époque, Mérimée demande qu'un peintre fasse des copies des peintures de la voûte de la nef. Les dessins de Gérard Seguin illustrent l'ouvrage de Mérimée sur les peintures de Saint-Savin paru en 1845, première publication française sur ce sujet. En 1844, les travaux amènent de nouvelles découvertes et Mérimée s'en félicite "M. Joli est parvenu à enlever la couche épaisse de lichens et de poussière qui couvrait les dernières travées de la nef". Joly-Leterme adresse à Mérimée des aquarelles d'animaux découverts sur la voûte de la nef et des motifs décoratifs ornant les piles de la nef pour compléter les relevés de Seguin.
L'action de Mérimée à Saint-Savin a été déterminante pour la sauvegarde de l'édifice et de ses peintures.
Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Laffillée. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Laffillée. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Socard. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Socard. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Gérard Seguin. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN

Relevés des peintures murales de l'église de Saint-Savin par Gérard Seguin. Médiathèque de l'architecture et du patrimoine (Archives photographiques) © CMN